NASA desarrolla nuevo sistema de propulsión nuclear


NASA desarrolla nuevo sistema de propulsión nuclear - Foto de NASA
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Kilopower es el nombre de un sistema de potencia de fisión pequeño y liviano capaz de proporcionar hasta 10 kilovatios de energía eléctrica

La NASA y la Administración Nacional de Seguridad Nuclear (NNSA), del Departamento de Energía, demostraron de manera exitosa un nuevo sistema de potencia de reactor nuclear que podría permitir misiones tripuladas de larga duración a la Luna, Marte y otros destinos.

La energía segura, eficiente y abundante será la clave para la futura exploración robótica y humana, dijo el administrador asociado interino de la NASA para la Dirección de Misión de Tecnología Espacial (STMD, por sus siglas en inglés) en Washington, Jim Reuter.

Kilopower es el nombre de un sistema de potencia de fisión pequeño y liviano capaz de proporcionar hasta 10 kilovatios de energía eléctrica, suficiente para que funcionen varios hogares promedio, de manera continua durante cerca de 10 años.

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Cuatro unidades de este sistema proporcionarían la potencia necesaria para establecer un puesto avanzado, destacó la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés).

“Espero que el proyecto Kilopower sea una parte esencial de las arquitecturas de energía lunar y de Marte a medida que evolucionan”, sostuvo Jim Reuter.

De acuerdo con el ingeniero principal de Kilopower en Glenn, Marc Gibson, el sistema es ideal para la Luna, donde la generación de energía a partir de luz solar es difícil porque las noches lunares equivalen a 14 días en la Tierra.

“Kilopower nos da la capacidad de realizar misiones de mayor potencia y explorar los cráteres sombreados de la Luna. Cuando comencemos a enviar astronautas para largas estadías en la Luna y en otros planetas, eso requerirá una nueva clase de poder que nunca antes habíamos necesitado”, apuntó Gibson.

La agencia espacial estadunidense detalló que el sistema de potencia del prototipo emplea un núcleo de reactor de uranio 235 sólido y fundido, como del tamaño de un rollo de toalla de papel.

Las tuberías de calor pasivas de sodio transfieren el calor del reactor a los motores Stirling de alta eficiencia, que convierten el calor en electricidad.

Las pruebas de Kilopower fueron hechas en el sitio de seguridad nacional de Nevada de la NNSA, cuyo objetivo según David Poston, de la NNSA, eran demostrar que el sistema puede generar electricidad con energía de fisión, además de que es estable y segura, sin importar el ambiente donde este.

La demostración realizada desde noviembre de 2017 hasta marzo del presente año podría allanar el camino para los futuros sistemas Kilopower que impulsan los puestos avanzados humanos en la Luna y Marte.

Además de las misiones que dependen de la utilización de recursos in situ para producir propelentes locales y otros materiales, destacó la NASA en su página de internet.

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